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  原核生物中的 1类。它们在生物化学和大分子结构方面与真核生物和常见的细菌都有明显的差异。古细菌一词是美国人C.R.沃斯于1977年首先提出的。

  70年代末,沃斯等人用他们独创的技术分析了200多种细菌和真核生物(包括其中的某些细胞器)的16S(或18S)核糖体核糖核酸(rRNA)的寡核苷酸谱,结果将生物分为3大类群:真核生物、真细菌和古细菌。

  古细菌包括3类不同的细菌:产甲烷细菌、极端嗜盐细菌和嗜酸嗜热细菌。它们生存在极端特殊的生态环境中,具有独特的16S核糖体RNA寡核苷酸谱。而且,它们在分子水平上与真核生物和真细菌都有不同之处或只与其中之一相同。例如,极端嗜盐细菌能行光合作用,但其光合作用色素并非叶绿素类的分子,而是与动物视网膜上的视紫红质相似的视紫红质。

  原来以为有细胞形态的生物只有原核细胞和真核细胞两大类。自从发现古细菌以后,才将生物分为上述3大类,这就为探索生命起源和真核细胞起源提供了新的线索。

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