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  18世纪下半叶欧洲一些国家封建专制君主执行的一种政策。当时,欧洲大陆诸国的封建制度日趋衰落,资本主义生产关系在封建社会内有所发展,社会阶级矛盾尖锐。各国封建君主为了巩固其专制统治,接过了法国启蒙学者要求改革的旗帜,宣称要进行自上而下的改革。他们利用伏尔泰希望有一个开明的君主,在哲学家的辅助下,改革社会生活的主张,把自己装扮成“开明”的君主,高喊“开明”的口号。“开明专制”便成了当时欧洲各国封建专制政府的特征,只有英国、波兰、法国例外。对英国来说,当时反封建的革命已经完成;波兰还不存在要求改革的社会力量;而对法国来说,要求改革的力量则又强大到足以进行革命了,以致任何改革都不可能解决社会的矛盾,如A.-R.-J.杜尔哥改革的失败。

  一般来说,“开明专制”出现于资本主义已有发展,但革命条件尚不成熟的地方。在东欧,由于资产阶级势力比较薄弱,“开明专制”获得了典型的发展。“开明专制”的时代正是从普鲁士国王腓特烈二世登基时开始的。他自称是“国家的第一个公仆”,愿为人民造福。接着,奥地利和俄国皇帝都开始推行“开明专制”政策,进行种种改革,如改革教会,兴办教育事业,编纂法典,改革税制,发展工商业等。1781年,奥皇约瑟夫二世甚至颁布废除农奴制的诏书,成了“开明专制”时代的代表。这些改革客观上促进了资本主义的发展。但"开明专制"始终是封建贵族国家的政策。1789年法国大革命爆发后,欧洲大陆开始了资本主义和封建主义两个制度的生死搏斗,一切伪装都无济于事,“开明专制”时代连同其改革差不多都一起消失了。

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